Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen werden für die Zuckerproduktion gemahlen.

Für die bei Waterloo Gefallenen erfüllte sich das Versprechen eines „süßen Todes für das Vaterland“ auf unglaubliche Weise. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde starben auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen britische und preußische Truppen verloren hatte. Die Toten wurden jedoch nie gefunden. Ihre letzte Ruhestätte befand sich auf Friedhöfen, sondern in die Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Der Knochenladen von Waterloo

Es wurde lange angenommen, dass die Knochen von Waterloo in den 1820er Jahren nach England geschickt, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf Feldern ausgebracht wurden. Nun hat eine Gruppe von drei Historikern Hinweise gefunden, die für die Wahrheit wichtig sind, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Es liegt ein Forschungsbericht vor, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag präsentieren wollen. Demnach begann das Geschäft mit den Leichen von Waterloo etwa 20 Jahre nach dem Krieg.

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Seit 1834 sind illegale Ausgrabungen von Knochen in mehreren Gräbern in den Stadtbüchern von Braine-l’Alleud und Plancenoit dokumentiert, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren selbst Bauern in der Gegend waren. In einer Mitteilung wies der Bürgermeister von Braine-l’Alleud darauf hin, dass die Störung der Totenruhe “mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken geahndet wird”. Doch es hilft nichts, wie weitere Studien von Forschern zeigen.

Zuckerrüben ersetzen Kartoffeln und Getreide

So zitierten die Forscher aus einem Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, in dem es heißt, dass eine Gruppe von Fabrikarbeitern die Erlaubnis erhalten habe, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Knochen der Helden zu entdecken, die der Kontrolle sterben Feld. falsche Ehre zu entfernen, um Knochen zu machen.

Nun sah von Leonhard „riesige Haufen von Pferdeknochen“ und „tiefe Gräben voller Menschen und Tiere“. Einer der Offiziere lobte besonders die “Gebeine der Grenadiere der Garde”, weil sie “wie Pferde waren”, schrieb von Leonhard.

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Tatsächlich seien die lokalen Behörden nicht daran interessiert, das Geschäft zu stoppen, schrieben die Forscher: Mit mindestens 1,7 Millionen Kilo Knochen im Boden könne “wenig Geld” verdient werden. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und dem Rest Europas. Infolgedessen hat die Zuckerrübe vor allem in Waterloo County Kartoffeln und Getreide von den Feldern verdrängt. Damit die Bauern die Pflanze pflanzen können, müssen sie jedoch den Boden tiefer graben als andere Feldfrüchte. Dabei seien sie sicherlich auf menschliche Überreste und viele Gräber gestoßen, erklärten die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Zuckerfabriken, die nicht nur in Belgien wachsen, wollen Menschen- und Tierknochen. In die Holzkohle gemahlen filtert das organische Material den Zucker heraus und ändert so seine Farbe. Ein damaliger Politiker schätzte, dass er etwa ein Drittel des produzierten Zuckers für Lebensmittel benötigt. Ein weiteres Indiz für einen einträglichen Handel ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die das belgische Parlament 1834 beschloss.

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Unter den Autoren sind die Erkenntnisse von Wilkin, Schäfer und Pollard zu bewundern. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie die Informationen, die wir bereits haben, komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den die drei aufdeckten. Die Autoren selbst urteilen zurückhaltend über die damalige Zeit: Schließlich geht es den Menschen darum, mit dem Knochenhandel ihren Alltag zu verbessern. Besonders für den Belgier Bernard Wilkin ist Glück die Lösung des vorherrschenden Mythos.

Er selbst könne nicht glauben, was sie gesehen hätten, sagte Wilkin der Zeitung: “Eine Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.” Dies ist möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor anderen Forschern nicht zugänglich waren. Lokale Archive sind beispielsweise in keiner digitalen Datenbank verfügbar. Jeder, der nicht wie Sie selbst in den belgischen Archiven gearbeitet hat, hätte die seltene Gelegenheit gehabt, die Berichte zu entdecken. Außerdem muss man ein paar Sprachen sprechen, um alle Hinweise zu sammeln, sagte Wilkin.

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