Pop-Star der Wissenschaft, streitet mit Boris Johnson

“Wir müssen uns auch die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen.”: Wenn Mrs. Mary Beard erzählt, wie es war, als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur antike Fans.

Daniel Hambury / Imago

Er will einen Cappuccino und kommt gleich zur Sache. Als ich fragte, wie man eine Frau anspricht, die ein Commander des Order of the British Empire ist, lachte Mary Beard als Antwort. “Ich bin Mary”, sagt sie, sitzt am Fenster einer Hotelbar im Zürcher Universitätsviertel und fragt, wie lange das Interview dauern wird. Es ist erst kurz vor Mittag, aber Mrs. Mary ist müde. Er holt tief Luft und streicht sich sein langes weißes Haar aus der Stirn. Vorgestern war es schon spät. Der Cambridge-Historiker hielt einen Vortrag am Centre for Classical Studies der Universität. Thema: “Hat der Klassiker eine Zukunft?”. Nun steht ein Workshop mit Studenten auf dem Programm: „Der soll ganze vier Stunden dauern“, bedauert er.

Mary Beard ist ungeduldig. Verschwenden Sie einfach keine Zeit, auch wenn die Zeit, mit der er sich beschäftigt, weit zurückliegt. Ungefähr zweitausend Jahre. Aber es ist nicht ganz weg, sagt er. Die Formen, in denen Macht und Herrschaft zum Beispiel in Europa dargestellt werden: alles aus dem alten Rom. Säulen, Inschriften, Porträtbüsten. Best of Marmor, weiß auf weiß. “Die Menschen sind noch heute fasziniert von römischen Kaisern”, sagt er, “und vergessen, wie viele von ihnen ermordet wurden.” Es war nicht so hell. „Und um ehrlich zu sein, waren die meisten von ihnen sehr durchschnittliche Herrscher.

Es ist keine Offenbarung, aber es ist typisch für Mary Beard. Er scheut sich nicht, den Firnis zu zerkratzen, der die Antike seit Jahrhunderten bedeckt, auch wenn das, was darunter zum Vorschein kommt, nicht angenehm ist: Frauenfeindlichkeit, Sklaverei, Gewalt. „Ja“, sagt Beard, „die klassische Antike ist nicht ‚divers‘. Sie war weiß und männlich. Sie war gewalttätig. Und erst jetzt erkennen wir, wie sehr es missbraucht wurde, um moderne Ideologien zu rechtfertigen: Kriege, Imperialismus, Unterdrückung.“

Duell mit Boris J.

„Das kann man nicht beschönigen“, sagt Mary Beard. Natürlich basierten alte Gesellschaften auf Sklaverei. Und selbst wenn es Ausnahmen gab, hatten die meisten Sklaven ein erbärmliches Leben. „Aber wie ist das heute?“, fragt er, „vielleicht gibt es noch so etwas wie Sklaven. Menschen, ohne die die Gesellschaft nicht funktionieren würde, die aber nicht zur Gesellschaft gehören. Wir sollten uns nicht zu viel vorstellen.”

Beard ist Professor für alte Geschichte. Aber sie ist nicht nur Wissenschaftlerin, sondern auch eine „öffentliche Intellektuelle“. Sie bezieht Stellung zu politischen Themen, insbesondere zum Feminismus, twittert, moderiert TV-Shows, schreibt Zeitungskolumnen, Blogs und Bücher zur römischen Geschichte, die regelmäßig Bestseller sind. Ihr Manifest „Women & Power“ über Frauenfeindlichkeit und Sexismus in der Antike oder die Aufsatzsammlung „Confrontation with the Classics“, in der sie beispielsweise fragt, was Roman gemacht hat, als er pleite war oder ob Sappho sich jemals die Zähne geputzt hat, werden zu einem klassisch.

Mary Beard ist ein Popstar unter den Archäologen. Sie hat Dutzende von akademischen Ehrungen erhalten, wurde 2018 zum Mitglied des Order of the British Empire ernannt und gewann letzte Woche den Times Higher Education Lifetime Achievement Award, eine der angesehensten Auszeichnungen in der Wissenschaft. Er inszeniert sich gerne. Und gut. Wenn er vor dem Publikum steht, gibt er alles. Vor ein paar Jahren zum Beispiel, als sie sich öffentlich mit Boris Johnson gestritten hat.

Ein Video auf YouTube dokumentiert das Rededuell „Griechenland vs. Rome“, die 2015 in der Westminster Central Hall in London stattfand. Der New Statesman nannte es einen „Kampf der Titanen“. Beard plädierte inbrünstig für das alte Rom. Johnson, der die Klassiker studierte und zu dieser Zeit Bürgermeister von London war, tat alles, um dies zu verhindern. Er nannte die Römer “Bastarde” und porträtierte die Griechen als eine sanftere, raffiniertere und spirituell überlegene Kultur.

Vergeblich. Beard gewann triumphal. Ihre Fans scherzen, dass sie niemals umgekommen wäre, wenn sie auf die rechte Seite des Römischen Reiches geschaut hätte. Und wer weiß, vielleicht haben sie recht. Mary Beard sagt ihre Meinung. Und sie hätte wahrscheinlich dasselbe gesagt, wenn sie Kaiser Nero persönlich gegenübergesessen hätte. Hell, aber unaufgeregt. Sie ist eine erstaunliche Geschichtenerzählerin. Wenn sie erzählt, wie es war, als Frau eines Senators oder als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antike-Fans, sondern auch Menschen, die mit Cäsar und Cicero wenig gemein haben. Der Guardian spricht vom “Kult von Mary Beard”. Während der Dreharbeiten zu dem Film in Italien wurde sie von einer Klasse einer englischen Schule erkannt. Berichten zufolge schrien die Mädchen, als stünden sie vor Beyoncé.

“Das exzentrische alte Mädchen”

Sicher, er hat Feinde. Und sie sind nicht zimperlich. Internet-Trolle posteten hasserfüllte Tweets mit ihrem Bild neben weiblichen Genitalien. Aber solche Angriffe werden sie nicht davon abhalten, zu sagen, was sie sagen will. Auch wenn viele es nicht hören wollen. Zum Beispiel ist diese Macht immer noch männlich, und Frauen, die Macht haben, müssen Männer werden, um akzeptiert zu werden. Und dass von Gleichberechtigung keine Rede sein kann, wenn es nach Kritik klingt, wenn man sagt, eine Frau sei ehrgeizig.

Die Feministin, die sich selbst einmal als „ein verschrobenes altes Mädchen, das über die Römer redet“, beschrieb, sagt. Nun, Exzentrik kommt wirklich nicht rüber, und man würde nicht erkennen, dass sie siebenundsechzig ist, wenn man sie ansieht. Sie sagt, dass sie seit ihrer Kindheit vom alten Rom fasziniert war. Aber es ist Faszination ohne Begeisterung. Diejenige, die Abstand hält. Mary Beard besteht darauf, dass wir vergangene Kulturen nicht betrachten können, ohne uns selbst zu fragen. “Wir müssen uns die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen”, sagt er. Ansonsten ist alles nur ein unverbindliches Salongespräch.

So etwas wie ein „sicherer Raum“

Das Studium der römischen Geschichte bietet so etwas wie einen „sicheren Raum“, sagt Beard. Ein Raum, in dem wir über Themen wie Macht, Krieg oder Unterdrückung durch Ereignisse sprechen können, an denen wir nicht direkt beteiligt sind. „Der Blick auf das alte Rom gibt uns die Möglichkeit, aus uns herauszutreten und über Dinge nachzudenken, über die wir normalerweise nicht so nachdenken.“ Gilt das nicht auch für andere Epochen? Ja, sagt Bart. Aber Rom und Griechenland hätten den Vorteil, dass sie uns etwas vertraut sind – und gleichzeitig fremd. „Wir wissen viel. Und lernen Sie, heute über viele Dinge nachzudenken, die wir vorher nicht gesehen haben, weil wir andere Fragen gestellt haben.”

Trotzdem wird die Archäologie heute auch von Experten als „giftige“ Disziplin verdächtigt. Als weißer, männlicher Kolonialist. Mary Beard zuckt mit den Schultern: „Ja, dieses Thema hat eine bewegte Geschichte. Aber auch Kernphysik und Ethnologie haben das. Dem müssen wir uns stellen.“ Mit Augenmaß fügt er hinzu. Und vergessen wir nicht, was wir aus der alten Geschichte lernen können.

Aus der Geschichte lernen? Das klingt nach bürgerlichem Bildungsoptimismus. Allerdings geht Mary Beard nicht mit einfachen Analogien um, sondern mit Grundprinzipien: „Was ist Macht, wie funktioniert sie und wie leicht macht Macht diejenigen korrumpiert, die sie haben“, sagt sie: „Man sieht sie kaum anderswo so deutlich wie in der Antike Rom. .» Außer vielleicht England? Im Augenblick? Lady Mary seufzt. “England? Es ist nicht gut”, sagt sie, ihr gutes britisches Understatement blitzt durch, vielleicht auch ein Hauch von Resignation.

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