Studie zum Omikron-Ursprung: Entwicklung wurde übersehen | Freie Presse

Anfang November 2021 wurde die Corona-Variante B.1.1.529 erstmals in Südafrika nachgewiesen. Das Forschungsteam der Charité weist jedoch nach, dass Omikron-Vorstufen schon viel früher in Afrika existierten.

Berlin.

Dem ursprünglichen Coronavirus folgten Alpha, Beta, Gamma und Delta als hoch übertragbare Varianten. Alle paar Monate tauchte eine neue Variante auf, von denen einige bald dominant wurden. Ende 2021 erschien Omikron – und blieb. Laut einer im Fachblatt Science veröffentlichten Studie der Charité Berlin existierten Omicron-Vorläufer auf dem afrikanischen Kontinent schon lange vor dem ersten Nachweis im November 2021.

Anders als in weit verbreiteten Herkunftshypothesen angenommen, hat sich die Variante über mehrere Monate in verschiedenen afrikanischen Ländern sukzessive entwickelt. Diese Entwicklung wurde mangels Analyse einfach übersehen. Ein Experte für virale Mutationen äußerte am Sonntag jedoch Zweifel an den Ergebnissen der Studie.

B.1.1.529 verbreitete sich trotz Reisebeschränkungen schnell

Am 26. November stufte die Weltgesundheitsorganisation (WHO) die am 9. November 2021 erstmals in Südafrika nachgewiesene Corona-Variante B.1.1.529 als „besorgniserregend“ ein. Trotz massiver Reisebeschränkungen verbreitete sich omicron weltweit rasant und verursachte extrem viele Infektionen. Bis Ende Dezember 2021 hatte die Variante das zuvor dominante Delta-Virus verdrängt. Bis heute dominieren die Omicron-Subtypen die Welt – und rütteln derzeit an Chinas Null-Covid-Strategie.

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Im Vergleich zum ursprünglichen Sars-CoV-2 aus Wuhan hatte Omicron eine ungewöhnlich hohe Anzahl an Veränderungen von rund 30 Aminosäuren im Spike-Protein selbst. Die große Anzahl genetischer Veränderungen ließ Experten vermuten, dass sich die Variante bei einer Person mit HIV oder einer anderen Form von Immunschwäche entwickelt haben könnte. Eine andere Hypothese besagt, dass Omikrons sich in Tieren entwickelt haben und dann auf den Menschen zurückgesprungen sind.

Mehr als 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern

Die Idee hinter der Immunschwäche-Hypothese: Bei Menschen mit geschwächtem Immunsystem könnte sich Sars-CoV-2 über viele Monate Stück für Stück vermehren und mutieren, ohne dass das Immunsystem es jemals abschaltet. Viele HIV-Patienten in Afrika werden nicht ausreichend behandelt und ihr Immunsystem wird dadurch erheblich geschwächt, erklärten Experten. „Viele Mutationen sprechen für eine Entwicklung bei HIV-Patienten“, sagte SPD-Gesundheitsexperte Karl Lauterbach damals.

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Für die Studie „Science“ haben Charité-Wissenschaftler um Jan Felix Drexler zusammen mit afrikanischen Mitarbeitern Corona-Proben untersucht, die vor und nach der Entdeckung des Omikrons in Südafrika gesammelt wurden. Mehr als 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern wurden einem speziellen PCR-Test unterzogen. Das Forschungsteam fand Viren mit Omikron-spezifischen Mutationen bei 25 Personen aus 6 Ländern, die sich bereits im August und September 2021, Monate vor dem ersten Nachweis in Südafrika, mit Covid-19 infiziert hatten.

Darüber hinaus wurde das virale Genom in etwa 670 Proben entschlüsselt. Es wurden mehrere Viren gefunden, die Ähnlichkeit mit Omicron aufwiesen, aber nicht identisch waren. „Unsere Daten zeigen, dass Omicrons verschiedene Vorfahren hatten, die sich vermischten und gleichzeitig und über Monate in Afrika zirkulierten“, erklärt Drexler. „Dies deutet auf eine allmähliche Evolution der BA.1-Omicron-Variante hin, während der sich das Virus zunehmend an die bestehende menschliche Immunität angepasst hat.“

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Skepsis

Richard Neher, ein ausgewiesener Experte für virale Mutationen, steht dieser Theorie skeptisch gegenüber. «Ich bin nicht überzeugt», schrieb der Leiter der Forschungsgruppe Evolution von Viren und Bakterien am Biozentrum der Universität Basel am Sonntag auf Twitter. Bestimmte Daten der Forscher würden ihre These über die schrittweise Entwicklung des Omikrons nicht stützen.

Die von Drexler geleiteten Wissenschaftler schlossen aus den Daten auch, dass Omikrons zunächst den Infektionsprozess in Südafrika dominierten und sich dann innerhalb von Wochen von Süden nach Norden über den afrikanischen Kontinent ausbreiteten.

„Das plötzliche Auftreten von Omicron ist also nicht auf eine Übertragung aus dem Tierreich oder die Evolution bei einem immungeschwächten Menschen zurückzuführen, obwohl dies möglicherweise zur Entwicklung des Virus beigetragen hat“, schlussfolgert Drexler. „Dass wir von Omikron überrascht wurden, liegt eher am diagnostischen blinden Fleck in weiten Teilen Afrikas, wo nur ein Bruchteil der Sars-CoV-2-Infektionen überhaupt registriert wird.“ (dpa)

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